Le robot Curiosity est bien arrivé sur Mars

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06.08.12 Le robot Curiosity est bien arrivé sur Mars

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Le rover Curiosity de la Nasa s’est posé ce matin sur Mars. L’arrivée était prévue à 7h31, heure française. Les « sept minutes de terreur », surnom donné par les ingénieurs de la NASA aux sept minutes qui séparaient l’entrée dans l’atmosphère martienne de l’arrivée physique sur Mars en raison des nombreux défis techniques ont été un réel succès !

Le robot mobile de la NASA était embarqué dans la sonde depuis le 26 novembre dernier et aura parcouru au total 570 millions de kilomètres depuis son décollage de la base du cap Canaveral, en Floride. La sonde s’est posée dans le cratère Gale, à quelques dizaines de kilomètres du Mont Sharp qui culmine à 5500 mètres d’altitude. Après les rovers Spirit et Opportunity, voici donc le nouvel arrivant sur Mars.

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Ce matin, pendant plus d’une heure, la sonde n’a plus reçu d’informations de la Terre et fonctionnait de façon totalement autonome. Elle se déplaçait à plus de 15.000 km/h et pouvait envoyer des signaux de bonne santé. Comme le site d’atterrissage se trouvait sur la face cachée de Mars, les satellites américains Mars Odyssey, Mars Reconnaissance orbiter et la sonde européenne Mars Express ont joué le rôle de relais quand Curiosity était proche de la surface. Ci-dessous une vidéo qui explique comment les choses se sont déroulées :

A 7h28, Curiosity a envoyé un signal assurant qu’elle était bien rentrée dans l’atmosphère martienne. Après avoir parcouru 570 millions de kilomètres, elle n’avait que 230 km d’écart avec la trajectoire théorique !

Deux minutes plus tard, à 7h30, une des étapes les plus redoutées s’est bien déroulée : le déploiement du parachute supersonique. Un parachute supersonique de 21 mètres de diamètre devait se déployer pour permettre de freiner la vitesse de la sonde de 1600 km/h à 360 km/h en moins de deux minutes.

A 7h33, le rover mobile de la NASA touchait le sol de Mars et toutes les équipes participant à ce projet explosaient de joie.

Voici les premières images diffusées ce matin sur les écrans de contrôle de la NASA, quelques instants seulement après l’amarsissage. Ce sont les caméras situées à l’arrière du rover qui ont capturé ces images.

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Le projet aura coûté 2,5 milliards de dollars et dix ans de travail. Les chercheurs espèrent trouver grâce au rover Curiosity d’éventuelles traces d’une vie passée sur la planète rouge il y’a 4 milliards d’années. Le rover entame donc ce matin une mission d’exploration qui durera deux ans.

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